一般指因纸币投放量超出商品流通中的实际需要的货币量而导致的纸币贬值、物价持续上涨现象。其实质是社会总需求大于社会总供给“供远小于求”,即通货膨胀和通货紧缩。
通货膨胀在当代经济学中意指整体物价水平上升。一般性通货膨胀为货币之市值或购买力降低,而货币贬值为两经济体间之币值相对性降低。前者用以形容全国性的币值,而后者用以形容国际市场上的附加价值。两者之相关性为经济学上的争议其一。纸币流通规律表明,纸币投放量不能超出它象征地代表的金银货币量,一旦超出了这个量,纸币便要贬值,物价便要上涨,因而出现通货膨胀。通货膨胀仅有在纸币流通的条件下才会出现,在金银货币流通的条件下不会出现这种现象。由于金银货币本身具备价值,作为贮藏手段的职能,能够 自发地调节流通中的货币量,使它同商品流通所需要的货币量相适应。而在纸币流通的条件下,因为纸币本身不具备价值,它只是代表金银货币的符号,不能作为贮藏手段,因此,纸币的投放量如果超出了商品流通所需要的数量,就会贬值。
当市场上流通的货币减少,人民的货币所得减少,消费力降低,影响物价之下跌,导致通货紧缩。长期性的货币紧缩会抑制投资与生产,导致失业率上升及经济下滑。根据诺贝尔经济学奖得主萨缪尔的定义:「价格和成本正在普遍降低即是通货紧缩」。经济学者广泛认为,当消费者物价指数(cpi)连跌3个月,即表示已出现通货紧缩。通货紧缩就是产能过剩或需求欠缺导致物价、工资、利率、粮食、能源等各类价格持续下跌。